Ravie “de vivre le moment présent”, Serena Williams entame la course à l’US Open avec une victoire en deux sets

NEW YORK – La retraite prévue de Serena Williams devra attendre encore au moins deux jours. La championne majeure à 23 reprises, qui dispute le dernier Grand Chelem de sa carrière de 27 ans, a remporté son match du premier tour, 6-3, 6-3, contre Danka Kovinic à l’US Open lundi soir.

“Vous savez, je dois toujours faire de mon mieux”, a déclaré Williams à la foule après le match. “Je me sens tellement à l’aise sur ce terrain, devant tout le monde ici.

“Quand je sors sur le terrain, je veux juste faire de mon mieux ce jour-là. C’est vraiment tout ce que je peux vraiment faire.”

Depuis que Williams, 40 ans, a annoncé ses plans imminents pour “évoluer” du tennis dans un essai à la première personne dans Vogue plus tôt ce mois-ci, elle a fait une sorte de tournée d’adieu et a reçu des ovations debout à la fois à l’Omnium canadien et au Western & Ouvert du Sud.

Lundi soir, la foule à guichets fermés de près de 24 000 personnes – qui comprenait une longue liste de célébrités et de notables, dont l’ancien président Bill Clinton, Spike Lee, Lindsey Vonn, Bella Hadid, Rebel Wilson, Vera Wang, Mike Tyson , Dr. Ruth Westheimer, Gladys Knight, Martina Navratilova et même Coco Gauff – était sur ses pieds avant même que Williams n’entre sur le terrain. Après qu’une vidéo racontée par Queen Latifah ait été montrée résumant sa carrière légendaire, Williams a été présentée à la foule comme la “plus grande de tous les temps” sous des acclamations bruyantes qui se sont poursuivies pendant toute pause dans l’action tout au long du match.

“La réception a été vraiment écrasante”, a déclaré Williams aux journalistes. “C’était fort et je pouvais le sentir dans ma poitrine. C’était une très bonne sensation. C’est une sensation que je n’oublierai jamais, alors j’ai vraiment — ouais, ça signifiait beaucoup pour moi.”

Il s’agissait de la 102e victoire de Williams au stade Arthur Ashe – la plus importante de tous les joueurs depuis son ouverture en 1997 – et a prolongé son record de victoires en Grand Chelem par une femme à 366. Après le match, Williams a été célébrée avec un sur le terrain célébration mettant en vedette Gayle King et Billie Jean King, ainsi qu’une vidéo “Merci, Serena” d’Oprah Winfrey.

“Tout d’abord, merci, je ne m’attendais à rien de tout cela”, a déclaré Williams à la foule, avant de remercier les fans de l’avoir menée à la victoire.

Gracieux dans la défaite, Kovinic a déclaré que c’était “peut-être une occasion dans sa vie de jouer contre Serena, en particulier lors d’un match de nuit sur Arthur Ashe”, et que c’était “une expérience à laquelle je ne pouvais penser et rêver que peut-être dans mon toute sa carrière.”

Les billets pour la session de nuit de lundi sont devenus une denrée rare après l’annonce de Williams. Selon TickPick, un site Web de billetterie secondaire, le coût pour assister à la session nocturne de lundi était plus cher que n’importe quelle finale féminine de l’US Open jamais enregistrée. Le prix moyen des billets sur le marché secondaire était de 987 $ lundi matin selon la société d’analyse de billets TicketIQ. Il y avait 29 402 fans sur le terrain pour la session nocturne – un record de l’US Open.

Même sa séance d’entraînement avant le match a attiré des milliers de fans qui se sont pressés pour jeter un coup d’œil à la légende, avec des rangées alignées pour apercevoir à travers une clôture grillagée.

Mais malgré la fanfare, et malgré la perte de trois de ses quatre matches depuis son retour à Wimbledon après une absence d’un an, Williams n’était pas encore prête à en faire une carrière. Lundi, vêtue d’une robe inspirée du patinage artistique à l’origine avec six couches pour représenter ses six titres à l’US Open (mais finalement avec quatre retirés en raison de leur poids) et des diamants assortis dans ses cheveux, Williams a glissé sur le terrain – et tournoyé à la fin – et a montré des éclairs de ce qui a fait d’elle l’une des plus grandes de tous les temps. Elle avait neuf as et décroché 22 vainqueurs dans le match de 99 minutes.

Rennae Stubbs, l’ancienne joueuse devenue entraîneur et analyste, a travaillé avec Williams cette semaine à New York. Dans une interview avec ABC avant le match, Stubbs a déclaré que Williams était nerveuse mais qu’elle se préparait toujours pour le match et le tournoi avec la même intensité de marque.

“Les entraînements ont été vraiment difficiles”, a déclaré Stubbs lundi. “Elle s’est entraînée très, très fort cette semaine. Elle s’est entraînée avec d’autres joueuses, ce qu’elle n’a jamais fait par le passé. Et, vous savez, elle essaie de faire tout ce qu’elle peut pour être à son meilleur ce soir.”

Williams affrontera ensuite le No. 2 têtes de série Anett Kontaveit mercredi au deuxième tour, en plus de jouer en double aux côtés de sa sœur Venus, qu’elle a qualifiée de “rock” lundi. Les deux ont remporté 14 titres majeurs ensemble en équipe, le plus récemment à Wimbledon en 2016. C’est la première fois qu’ils jouent ensemble depuis Roland-Garros en 2018. La paire devrait ouvrir le jeu contre Lucie Hradecka et Linda Noskova mercredi ou jeudi. .

Venus, 42 ans, n’a révélé aucun projet de retraite mais a joué avec parcimonie au cours de la dernière année.

Williams a déclaré qu’elle était ravie de poursuivre sa course en simple, mais qu’elle n’était pas encore concentrée sur son prochain match.

“À ce stade, honnêtement, tout est un bonus pour moi”, a déclaré Williams. “Je veux dire, je pense que chaque adversaire est très difficile. J’ai vu cela cet été. Le prochain est encore plus difficile.

“C’est bien que j’aie pu mettre ça sous ma ceinture. Je ne sais pas, je ne pense même pas à ça. Je pense juste à ce moment. Je pense que c’est bien pour moi de vivre dans le moment maintenant.”

Lorsqu’on lui a demandé si ce serait définitivement son dernier tournoi, Williams a répondu avec un sourire entendu : “Ouais, j’ai été assez vague à ce sujet, n’est-ce pas ?”

Et puis elle a ajouté : “Je vais rester vague, parce qu’on ne sait jamais.”

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