Willis: Les Oilers d’Edmonton approchent rapidement de leur moment «all-in»

La LNH est souvent, et à son détriment, une ligue imprudente. La pensée à court terme, plutôt qu’à long terme, tend à dominer.

Mon exemple préféré de cette tendance au cours des dernières années est venu de Toronto, où le directeur général de l’époque, Dave Nonis, a été interrogé sur les ramifications à long terme de la signature de David Clarkson pour un contrat de sept ans à l’épreuve des rachats représentant 8,2 % (l’équivalent moderne de 6,74 millions de dollars) de l’espace de plafond des Maple Leafs.

“Je ne m’inquiète pas pour (les années) six ou sept en ce moment”, a déclaré Nonis, à la manière des putains de torpilles. « Je m’inquiète pour un. Et l’année 1, je sais qu’on va avoir un très bon joueur. Je crois qu’il a encore beaucoup de bonnes années devant lui.

C’est une citation amusante à bien des égards, notamment parce que Clarkson a marqué un grand total de cinq buts lors de sa première saison avec les Leafs. Ce que j’ai toujours apprécié, c’est son honnêteté. Peu de managers de la LNH sont prêts à affirmer aussi ouvertement leur indifférence face à l’avenir.

Généralement, lorsqu’un entraîneur de la LNH fait un pari douteux à long terme, il trouve des raisons pour le justifier, comme l’a fait Peter Chiarelli après la signature de Milan Lucic.

« Il a 28 ans, il (a) des blessures très limitées, voire quoi que ce soit », a alors déclaré Chiarelli. “Et oui, la façon dont il joue, c’est un peu plus difficile de jouer ça dans la trentaine. Je l’ai vu grandir physiquement et mentalement en tant que jeune homme, je sais quel soin il prend de son corps, je sais ce que sa femme — elle est très diététique, comme Milan l’est devenue. Il a toujours été l’un des athlètes les mieux conditionnés des Bruins, ce qui atténue les risques.

“Mais il y a des risques, oui, il y a des risques.”

Comparé à la masse écrasante de données qui indiquent que les attaquants de puissance et les patineurs décevants ont tendance à mal vieillir, l’argument “Je connais ce gars, il prend soin de son corps et n’a pas eu beaucoup de blessures” est une mince bouillie. C’était une signature faite avec un accent sur le présent, et la décision de charger les primes de signature lourdes dans les années 5 à 7 du contrat a clairement indiqué que Chiarelli n’avait pas beaucoup réfléchi ou ne se souciait pas de ce qui s’était passé. la ligne.

Il existe d’innombrables exemples similaires d’équipes de la LNH qui brûlent à court terme. Pourtant, il y a des moments où un raisonnable peut peser les options et se concentrer fortement sur le présent. C’est rarement vrai pour les équipes en reconstruction ou médiocres, mais pour les meilleurs clubs, cela peut avoir du sens.

Prenez le directeur général des Flames de Calgary, Brad Treliving. Cet été, les Flames – après une saison de 50 victoires et le deuxième meilleur différentiel de buts de la LNH – ont dû faire face à la perte de leurs deux meilleurs attaquants, Johnny Gaudreau et Matthew Tkachuk. C’était potentiellement un coup paralysant pour un concurrent légitime, et il y avait un argument pour que Calgary prenne du recul et se réorganise, malgré le fait que l’âge moyen de leurs six meilleurs attaquants/quatre meilleurs défenseurs restants l’année prochaine sera de 28 ans. .

Au lieu de cela, Treliving a sacrifié la prudence pour une série de mouvements visant à maintenir Calgary en tant que concurrent :

  • Échanger pour Jonathan Huberdeau et le signer pour un contrat de huit ans qui n’entrera en vigueur qu’après ses 30 ans, et renforcer davantage ce contrat avec des primes de signature;
  • Échange pour l’agent libre en attente MacKenzie Weegar;
  • Dépenser un choix de première ronde pour retirer le contrat de Sean Monahan des livres;
  • Signature de l’agent libre Nazem Kadri, qui aura 32 ans lors de la soirée d’ouverture, pour un contrat de sept ans.

Ces actions aideront certainement les Flames la saison prochaine. Ils blesseront tout aussi sûrement l’équipe sur la route. C’est imprudent, mais pas nécessairement déraisonnable ; Pour une équipe qui peut gagner en ce moment, il y a un bon argument pour maximiser le présent. La question est de savoir si les Flames ont perdu tellement de ce qui les rendait redoutables à Gaudreau et Tkachuk que ces efforts sont vains, et il n’y a pas de réponse certaine à cela. Treliving parie sur le « non ».

L’autre équipe de la LNH de l’Alberta a emprunté un chemin différent pendant la majeure partie du temps passé par Ken Holland à la présidence. Cet exécutif de longue date a surtout visé la prudence.

En tant qu’acheteur à échéance, les Oilers ont été avares. Ils ont refusé de se séparer des choix de première ronde. Lorsqu’ils traitent avec des joueurs de deuxième tour, ils ont ciblé des joueurs qu’ils espéraient être des joueurs à long terme (Andreas Athanasiou, Brett Kulak). Les seules locations pures qui intéressaient Edmonton ces trois dernières années étaient des camionnettes à prix cassés (Mike Green, Tyler Ennis, Dmitry Kulikov, Derick Brassard).


Infirmière Darnell (Harry Comment / Getty Images)

Même en agence libre, où les Oilers ont été actifs, ils ont surtout évité les grosses éclaboussures. Darnell Nurse – irremplaçable sur la meilleure paire de l’équipe et qui arrive sur le marché à un moment où les défenseurs étaient payés – est la seule véritable exception. Zach Hyman, Ryan Nugent-Hopkins, Evander Kane, Tyson Barrie, Cody Ceci et Jack Campbell ont tous signé des contrats soigneusement mesurés, et tous ont été signés au moins à moyen terme. Dans chacun de ces derniers cas, au moins deux des primes de réussite, de durée ou de signature ont été soigneusement limitées.

Holland a parfois défendu son approche modérée. En 2021, il a suscité la colère des fans avec ses commentaires après la date limite des échanges.

“Je ne pense pas que vous puissiez être all-in chaque année”, a déclaré Holland. “Je pense que vous choisissez et choisissez.”

La colère est facile à comprendre. Les Oilers ont la chance d’avoir Connor McDavid et Leon Draisaitl, certainement le meilleur doublé au centre de la LNH depuis les débuts de Sidney Crosby et Evgeni Malkin. Une équipe avec ces deux joueurs dans leurs primes respectives devrait être un concurrent, point final.

“Devrait être” et “est” ne sont pas la même chose, bien sûr. En 2019-2020, les Oilers ont terminé moins-16 dans des situations de cinq contre cinq. Ils sont passés à moins un en 2020-21 et finalement en 2021-22 ont atteint le haut plateau de plus-huit.

Ajoutez tout cela et au cours de cette période de trois saisons, Edmonton était la 18e meilleure équipe à cinq contre cinq de la LNH, avec un total de moins neuf. Les deux équipes avec des anneaux de coupe au cours de ces trois années se sont classées première (Colorado, plus-135) et deuxième (Tampa Bay, plus-88) au cours de la même période. Lorsque Joe Sakic ou Julien BriseBois hypothèquent l’avenir pour tenter de décrocher un titre, c’est dans une position très différente de celle dans laquelle Holland s’est trouvé lors de sa course avec les Oilers.

Edmonton a eu les superstars pour courir, mais il n’y a pas eu l’équipe autour d’eux. Forcer les choses à la date limite ne changerait rien à cela, pas assez. La retenue de Hollande a été justifiée.

Alors quoi, alors ? Asseyez-vous et apportez de modestes améliorations dans l’espoir que quelque chose change avant que Draisaitl n’atteigne l’agence libre en 2025 et que McDavid ne le fasse en 2026 ? Non, parce que quelque chose a changé à la mi-saison l’année dernière, même s’il a fallu du temps pour comprendre à quel point ce changement était important.

En fait, beaucoup de choses ont changé. Kane a été signé en tant qu’agent libre. Kulak a été acquis à la date limite. Plus important encore, Jay Woodcroft a remplacé Dave Tippett en tant qu’entraîneur-chef.

Lorsque Tippett a été congédié, les Oilers avaient disputé 44 matchs. Ils étaient moins-12 à cinq contre cinq et à peine meilleurs selon d’autres mesures, avec une part de tirs de 50% et un pourcentage de buts attendus de 51%. Au cours de leurs 38 prochains matchs sous Woodcroft, ils sont allés plus-20 avec un tir de 53% et une part de buts attendue.

Puis vinrent les séries éliminatoires. Il a fallu sept matchs pour éliminer les Kings, mais à cinq contre cinq, la série n’était pas serrée : Edmonton a réussi 52 % des tirs, 57 % des buts prévus et a devancé Los Angeles 16-12. Les chiffres sous-jacents étaient moins jolis contre Calgary (en grande partie en raison de la qualité des Flames lorsqu’ils étaient à la traîne), mais encore une fois, Edmonton avait une marge de quatre buts à cinq contre cinq dans la victoire de la série 4-1.

Les Oilers ont ensuite été séparés par la scie circulaire du Colorado au troisième tour. Les scores auraient probablement été plus respectables si des morceaux n’avaient pas continué à tomber de Draisaitl et Nurse pendant le jeu, mais même en bonne santé, ils n’étaient pas au niveau des Avs.

Ce dernier échec n’est pas suffisant pour défaire ce qui a précédé. L’équipe en avantage numérique la plus meurtrière de la LNH semble maintenant être un concurrent légitime à cinq contre cinq. C’est la première fois pendant le mandat de Holland qu’il y a des raisons de croire qu’une action agressive pourrait placer l’équipe au-dessus.

C’est la raison de l’urgence, même si ce n’est pas celle qu’on entend normalement. Il y a longtemps qu’à Edmonton, on a le sentiment que si les Oilers veulent garder leur fantastique duo McDavid/Draisaitl ensemble, il faut qu’ils gagnent avant qu’ils n’entrent en agence libre. Il y a une horloge sur le succès.

Cette horloge tourne, de plus en plus fort, depuis la signature de ces contrats. C’est une bonne pression à avoir. Il a également été sage de le régler jusqu’à ce que l’équipe autour de ces joueurs soit prête. C’est peut-être maintenant, bien qu’un directeur général puisse attendre jusqu’à ce qu’il y ait une preuve plus longue de succès à cinq contre cinq avant de s’engager.

Quoi qu’il en soit, les Oilers approchent rapidement du moment où il sera temps de faire des gestes imprudents, de sacrifier des perspectives ou des choix de premier tour dans la bonne affaire, de pousser les jetons au centre de la table.

Ils y sont peut-être déjà. Il y a généralement une rafale de déménagements au début de l’automne, juste avant le début de la saison. Si Holland juge que le moment est venu, cela pourrait et devrait être une fenêtre occupée pour Edmonton.

(Photo de Leon Draisaitl et Connor McDavid : Ed Mulholland / USA Today)

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