Le système de séries éliminatoires de NASCAR est obsédé par la victoire – à une faute

Les choses allaient de mal en pis pour Martin Truex Jr. Au cœur du Federated Auto Parts 400 de dimanche à Richmond, en Virginie, le champion de la NASCAR Cup Series 2017 cherchait une victoire pour se donner une place en séries éliminatoires, mais s’est plutôt retrouvé entravé. Truex venait de se faire couper par Ricky Stenhouse Jr. au tour 156, et bien qu’il ait riposté dans les derniers tours pour terminer septième et devant son compatriote pilote de bulle Ryan Blaney, il a perdu du terrain au classement des séries éliminatoires de NASCAR. En conséquence, le pilote qui se classe deuxième dans le peloton 2022 en position finale moyenne et cinquième au total des tours menés a probablement besoin d’une victoire de Hail Mary dans l’une des deux prochaines courses juste pour se qualifier pour l’une des 16 places en séries éliminatoires du sport.

Truex occupe actuellement le 17e rang du classement des séries éliminatoires, juste du mauvais côté du seuil de classement très important. Et à première vue, le classement de Truex laisse perplexe : en 24 courses, il a terminé parmi les 10 premiers dans près de la moitié d’entre elles (11), avec plus de top 5 (trois) que de courses inachevées (deux). Sa position de course moyenne de 11,8 à tout moment d’une course ne suit que deux pilotes, Chase Elliott et Blaney. Donc, en termes de cohérence d’une semaine à l’autre et de rester près de l’avant du peloton, il est difficile d’affirmer que 16 pilotes méritent une meilleure chance à la Coupe que Truex cette saison.

Cependant, il manque une pièce majeure au dossier de Truex pour une place en séries éliminatoires : une première place. Pour toute sa course devant la majeure partie de la saison, Truex n’a pas réellement gagné depuis la deuxième course de Richmond en 2021, il y a plus de 11 mois. C’est un gros problème dans le cadre du système actuel des séries éliminatoires, dont les prix gagnent à un degré sans doute démesuré. Tant que pas plus de 16 pilotes différents remportent une course – et le leader du total des points est l’un d’entre eux – chaque vainqueur de course est assuré d’avoir une place dans les séries éliminatoires, quelle que soit la finesse de son curriculum vitae tout au long de la saison.

À une époque antérieure du sport, Truex aurait été beaucoup plus proche de concourir pour le championnat. Si NASCAR utilisait toujours son système de classement de longue date du championnat pré-éliminatoires par nombre total de points de pilote (qui était en place pendant des décennies jusqu’à l’introduction de la Chase For The Cup en 2004), Truex se classerait quatrième, jockey pour une place derrière Elliott dans le tronçon de la saison. Mais l’ère actuelle se concentre fortement sur les victoires, un changement qui découle en grande partie de la saison 2003, lorsque l’hyper-cohérent Matt Kenseth a remporté le championnat Cup Series malgré avoir remporté moins de courses (une) que neuf autres pilotes – dont Ryan Newman, qui a réclamé huit fois autant de drapeaux à damiers que Kenseth mais a terminé sixième dans les points. Alors que NASCAR nie que le succès de Kenseth ait été le facteur de motivation derrière la création des séries éliminatoires (et avec lui une concentration accrue – et croissante – sur les victoires), il est clair que le sport a décidé de pécher par excès de récompenser les gagnants plutôt que les finisseurs fiables. depuis.

Dans la plupart des saisons, le système actuel permet toujours aux pilotes comme Truex de se faufiler dans les séries éliminatoires, car les vainqueurs non-course se qualifient dans l’ordre en fonction du classement par points. Mais 2022 a vu un incroyable carrousel de vainqueurs sur les 24 premières courses de la saison. En incluant les récentes victoires consécutives improbables de Kevin Harvick, 15 pilotes différents ont gagné cette année, ce qui est à égalité (avec 2002, 2003 et 2011) pour les vainqueurs les plus uniques au cours des 24 premières courses d’une saison depuis le début de l’ère moderne de NASCAR en 1972.

Cela signifie que toutes ces 16 places convoitées en séries éliminatoires, sauf une, ont été remportées grâce à des victoires en course, laissant peu de restes pour les non-gagnants à se battre. Blaney n’a pas non plus gagné cette saison, malgré des chiffres tout aussi impressionnants que ceux de Truex (sinon plus). Si les places des deux pilotes étaient inversées, nous parlerions de l’injustice de Blaney manquant potentiellement les séries éliminatoires. Quoi qu’il en soit, il semble clair qu’au moins l’un des meilleurs pilotes de la saison 2022 des Cup Series n’aura pas la chance de piloter pour le championnat.

Les systèmes de points et les configurations des séries éliminatoires sont intrinsèquement arbitraires dans les courses, bien sûr, et il y a une longue histoire de plaintes concernant les cas extrêmes qu’ils provoquent inévitablement. En 2017, Truex lui-même a grandement bénéficié du nouveau système de points bonus pour les victoires d’étape lors de sa courte victoire au championnat contre Kyle Busch, Harvick et Brad Keselowski. (En toute honnêteté, Truex était très clairement le meilleur pilote de cette saison et cela aurait été dommage s’il n’était pas aussi le champion.) Parfois, le célèbre système de séries éliminatoires alambiqué de NASCAR donne, parfois il enlève.

Il y a deux décennies, NASCAR a réagi à une saison aberrante au cours de laquelle les victoires n’étaient pas suffisamment créditées en augmentant la valeur de chaque drapeau coché. Cette saison pourrait être le contraire – une avec tant de gagnants uniques qu’elle expose les limites de tous, mais leur garantit des places en séries éliminatoires au détriment d’une conduite constante. Quoi qu’il en soit, certains conducteurs méritants seront pressés par le système, et c’est une leçon que Truex pourrait apprendre à ses dépens au cours des prochaines semaines.

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