“C’est phénoménal”: comment une ingénierie remarquable a permis à un ancien pilote NASCAR tétraplégique de courir à nouveau | Sports nationaux

Alors que le pilote de course Sam Schmidt déchire autour de l’hippodrome historique de Goodwood dans une McLaren 720S, atteignant des vitesses supérieures à 150 miles par heure, de l’extérieur, cela ressemble à une séance d’entraînement ordinaire.

Il navigue facilement dans les virages serrés, glissant même lorsque le ciel s’ouvre pour rendre le tarmac lisse et glissant. Entrez dans la voiture, cependant, et il est immédiatement évident à quel point cette séance de piste est remarquable.

Schmidt est tétraplégique et complètement paralysé sous le cou, ce qui rend impossible l’utilisation d’un volant et de pédales.

Au lieu de cela, McLaren s’est associé à la société américaine d’électronique Arrow pour produire la voiture de mobilité semi-autonome (SAM), qui permet à l’ancien pilote de NASCAR d’accélérer et de freiner en soufflant et en aspirant sur un tube – appelé la fonction “sip and puff” – – et de diriger en tournant la tête.

Après sa blessure qui a changé sa vie en 2000, le frisson de la course était quelque chose que Schmidt n’aurait jamais pensé revivre.

“Pendant 22 ans, j’ai vraiment dû compter sur d’autres personnes pour accomplir la plupart de mes tâches quotidiennes”, a déclaré Schmidt à CNN Sport à Goodwood, au Royaume-Uni. “Alors, quand j’ai conduit la voiture pour la première fois, c’est comme: ‘Je contrôle en fait 100% de ces fonctions.’

“J’ai le gaz et le frein et les mouvements de la tête et donc il n’y a rien de plus dans ma vie qui me fait me sentir aussi normal – et c’est assez spectaculaire.”

“Montagnes russes d’émotions”

Schmidt dit qu’il est “chanceux” de ne pas se souvenir de l’accident qui a bouleversé son monde.

Lors d’une séance d’essais en Floride avant la saison 2000 de l’Indy Racing League, il a perdu le contrôle de la voiture pendant ce qui aurait dû être un tour d’entraînement de routine et a percuté une barrière en béton à environ 180 milles à l’heure.

Schmidt et son équipe avaient entamé cette saison avec de grands espoirs – si grands, en fait, qu’il avait de réelles aspirations à remporter le titre – mais l’année suivante deviendrait très différente de celle qu’il avait envisagée plus tôt dans l’après-midi.

Schmidt a passé six mois à suivre un programme de rééducation exténuant à l’hôpital, souvent pendant plus de cinq heures par jour, avant d’être renvoyé pour commencer sa nouvelle vie à la maison.

“Beaucoup de gens disent: ‘Comment avez-vous surmonté cela?’ Mais la réalité est que cela affecte parfois plus les membres de la famille que moi à cause de leur vie et de leur vie”, déclare Schmidt. “Je veux dire, ce n’était pas le but de ma famille dans la vie de battre l’Indy 500. C’était mon rêve et, à cause de mon rêve, j’ai en quelque sorte gâché leurs plans.

“C’est une telle montagne russe d’émotions. Toute cette positivité et la pensée que nous attendons avec impatience la saison 2000, j’ai un enfant de six mois, un de deux ans et demi et c’est vraiment juste une photo de la perfection ici.

“Nous avons tout ce qu’il faut, ma belle femme et moi venions de gagner ma première course en IndyCar. Il se passe toutes sortes de choses positives, puis tout est bouleversé.”

Le pronostic initial du médecin était sombre; au début, ils ont dit que Schmidt n’avait plus que quelques semaines à vivre. Ensuite, ils ont dit qu’il serait probablement sous ventilateur pour le reste de sa vie.

A l’époque, l’idée qu’un jour Schmidt conduise à nouveau une voiture de course aurait certainement semblé impossible.

Au début de son rétablissement, Schmidt s’est inspiré de la guérison de son père de la paralysie pour continuer à défier les probabilités, tout en imaginant ses enfants grandir.

“Il a eu une rééducation intensive pendant deux ans pour retrouver la capacité de marcher et de parler”, dit Schmidt à propos de son père, qui a été paralysé quand Schmidt avait 11 ans. “Cela a donc toujours été l’un de mes facteurs de motivation : il l’a fait, alors je pourquoi je ne peux pas le faire ?

“Mais j’avais aussi deux enfants qui avaient six mois et deux ans et demi quand j’ai été blessé, alors je voulais être là pour les voir grandir et devenir adultes, et tout s’est passé d’une manière incroyable, incroyable.”

Une fois que Schmidt et sa famille se sont adaptés à leur nouveau mode de vie, leurs pensées se sont tournées vers ce à quoi il pourrait se consacrer ensuite.

Aux côtés de sa femme, Sheila, Schmidt a fondé l’équipe de course Sam Schmidt Motorsports qui a participé à Indy Lights, la série sous IndyCar. En tant que propriétaire d’équipe, Schmidt a connu un grand succès, remportant 75 courses et sept championnats, avant de passer à IndyCar en 2011.

Sam Schmidt Motorsports peut se vanter de pole positions, de victoires en course et d’une deuxième place à l’Indy 500 – mais une victoire au prestigieux Indy 500 leur échappe toujours, quelque chose que Schmidt est déterminé à changer alors qu’il attend avec impatience le nouveau partenariat de son équipe avec McLaren.

“À un moment donné, c’est comme: ‘Que fais-tu du reste de ta vie?’ Avant cela, j’étais sur la route 152 jours par an. Ma femme me dit : “Tu dois trouver quelque chose à faire parce que tu me rends fou””, rit Schmidt.

“Donc, un an après l’accident, nous avons décidé de créer une équipe de course – complètement naïvement, nous ne savions pas [that we’d] impliquez-vous – mais c’était juste une question de, il faut deux heures pour se lever le matin, alors qu’est-ce qui me passionne pour que tout cela en vaille la peine?”

‘Quel est votre rêve?’

Même alors qu’il était allongé à l’hôpital et qu’il luttait pour accepter son état, il y avait encore quelque chose qui faisait réaliser à Schmidt à quel point il était chanceux.

“Être dans un hôpital pour lésions de la moelle épinière … la plupart des patients là-bas n’avaient pas une bonne assurance, n’avaient pas de famille qui les soutenait, n’avaient pas toutes ces personnes qui se ralliaient à eux comme moi”, se souvient Schmidt. “C’est pourquoi notre groupe a décidé de créer cette fondation.”

Alors que Schmidt dit que sa Sam Schmidt Paralysis Foundation, qui a été créée dans les mois qui ont suivi son accident, vise à trouver un remède à la paralysie, son objectif principal est d’aider les millions de personnes comme lui dans le monde à trouver leur sens du “but”. dans la vie.”

« Comment pouvons-nous améliorer leur vie ? Comment pouvons-nous leur montrer qu’à force de persévérance, j’ai pu continuer à réaliser le rêve de ma vie ? » dit Schmidt. Alors nous les avons mis au défi : ‘Quel est votre rêve et comment pouvez-vous le réaliser ?’

« Comment pouvons-nous faire en sorte que vous puissiez y parvenir ? Quelle est votre passion ? Voyons si nous pouvons trouver un moyen de vous y amener – et c’est vraiment ce que la fondation fait jour après jour. »

Schmidt a rapidement réalisé que son rêve était d’être un jour de retour aux commandes d’une voiture de course, une ambition apparemment impossible qui a été concrétisée par une équipe d’ingénieurs d’Arrow ; en 2014, Schmidt a conduit une Corvette Stingray spécialement modifiée, la première version de la voiture SAM, à 100 milles à l’heure sur l’Indianapolis Motor Speedway.

Au fil des ans, un certain nombre de Corvettes ont été modifiées avec diverses versions de la technologie jusqu’à ce que Schmidt s’habitue tellement au système qu’il recommence à courir en compétition, relevant même le défi de Pikes Peak dans le Colorado, une ascension décourageante de 12,42 milles avec 156 virages. et 14 110 pieds d’altitude.

Schmidt a terminé le parcours en 15 minutes, à seulement six minutes du vainqueur qui a conduit avec des commandes de conduite conventionnelles. C’était un exploit remarquable d’ingénierie et qui a pris une période de temps relativement courte à accomplir.

Depuis le moment où nous avons obtenu le [first] voiture, nous avons tout développé en trois à cinq mois, de l’absence de modifications à la conduite à grande vitesse avec tous nos systèmes en marche”, a déclaré Grace Doepker, ingénieure en mécanique d’Arrow, à CNN Sport.

“Lors du développement pour Sam, c’était probablement un peu différent d’une autre personne handicapée ou de l’un de nos ingénieurs, ce que nous pensions être optimal. Sam est un pilote de course, vient d’un point de vue un peu différent et il veut un autre niveau de performances.

“Donc, cela a vraiment poussé nos capacités d’ingénierie à correspondre en quelque sorte à ce qu’il était capable de faire en tant que pilote de course, puis, en raison de son handicap, nous avons dû nous assurer qu’il était à l’aise et qu’il avait la meilleure expérience de conduite possible.

“C’était vraiment un travail d’amour – beaucoup de longues nuits dans le laboratoire et au garage pour tout assembler et parfois nous oublions pourquoi nous faisons cela. Ensuite, une fois que nous avons mis Sam dans la voiture, c’est vraiment agréable à voir : ‘D’accord, c’est de ça qu’il s’agit — c’est à ça que ça sert.'”

Mais le travail d’Arrow avec Schmidt ne s’est pas limité à la piste. L’année dernière, il a pu emmener sa fille dans l’allée et danser avec elle à son mariage grâce à un costume d’exosquelette, un moment qui rend encore Schmidt ému quand il en parle.

Schmidt semble encore quelque peu incrédule lorsqu’il parle de la technologie qui l’a aidé à réaliser des choses qu’il n’aurait pas cru possibles il y a quelques années à peine.

“C’est phénoménal”, dit-il. “C’est vraiment difficile à décrire car pendant 15 ans, je n’ai jamais pensé que je conduirais à nouveau et puis maintenant conduire non seulement dans la rue, mais sur un circuit [like Goodwood] c’est tellement emblématique, c’est un élément de la liste de seaux. C’est un rêve devenu réalité.”

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