Taylor Fritz, Reilly Opelka et Tommy Paul; Les compagnons de dortoir s’épanouissent en tournée | Circuit ATP

Alors que le swing nord-américain sur les courts durs continue de s’intensifier cette semaine au Western & Southern Open de Cincinnati, certaines des plus grandes stars du pays chercheront à tirer parti de leur récent succès à domicile.

Taylor Fritz, Reilly Opelka et Tommy Paul siègent actuellement dans le Top 35 du classement Pepperstone ATP et font partie d’un groupe plus large de 13 joueurs des États-Unis qui sont actuellement dans le Top 100. Alors que les relations entre beaucoup de ceux du Le contingent américain est fort, le lien que Fritz, Opelka et Paul entretiennent est très spécial.

Lorsque le trio était adolescent, ils se sont entraînés ensemble à la base de l’USTA en Floride. Cela leur a donné l’opportunité de travailler sur leurs jeux, tout en leur permettant aussi de développer et de construire les bases d’amitiés qui restent plus fortes que jamais. Opelka se souvient bien de ses années juniors.

“Nous nous sommes rencontrés pour la première fois quand nous avions environ 13 ans et nous nous entraînons ensemble depuis lors et nous avons commencé à traîner alors, alors les relations se sont naturellement formées”, a déclaré Opelka à ATPTour.com. « À cet âge-là, c’est une période intéressante. Nous avions une configuration bizarre parce que nous n’avions pas de parents autour.

« C’était nous trois qui vivions ensemble, donc nous n’avions pas autant de directives. C’était comme un gratuit pour tous. Il n’y a pas beaucoup de gars de 13 ans qui ont cette énorme liberté et qui pourraient faire ce que nous avions. C’est un peu ce que nous avions quand nous vivions dans les dortoirs.

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Après son arrivée au centre de l’USTA en Floride en provenance de San Diego, Fritz a rapidement cliqué avec Opelka et Paul, qui se connaissaient déjà depuis un an.

“La première fois que je les ai rencontrés, c’est quand je suis allé à l’USTA quand j’avais environ 15 ans et que nous vivions ensemble à Boca”, a déclaré Fritz. “J’ai l’impression que cela rassemble vraiment les gens, car il n’y a pas grand-chose à faire après le tennis. Nous étions tous en quelque sorte en train de traîner, de tuer le temps ensemble et nous nous sommes tout de suite entendus. Nous sommes juste devenus de très bons amis depuis lors.

Des voyages à la plage aux heures passées sur le terrain de basket, le trio a profité de la vie en équilibrant la compétition sur le circuit ITF Junior avec un éventail d’autres sports et passe-temps.

Opelka pense que leurs éducations et leurs intérêts similaires ont permis au trio de se lier rapidement à son arrivée dans un environnement hautement compétitif en Floride, les aidant finalement à réussir dans des moments sous pression.

“Nous nous sommes entraînés deux fois par jour pendant deux ou trois heures à chaque fois et c’était intense, mais le reste du temps, nous pouvions simplement nous détendre et faire ce que nous voulions”, se souvient Opelka. «Nous avons fait une tonne de choses différentes. Tout se passait dans le sud de la Floride. C’était une zone animée avec un temps agréable toute l’année.

« Nous avions encore d’autres centres d’intérêt. À 14 ans, Tommy patinait et jouait au basketball plus qu’au tennis même et Fritz était à l’école publique en 10e année, j’étais en neuvième année. Nous étions des enfants américains plus traditionnels.

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Alors que les amitiés se sont épanouies loin du terrain, sur celui-ci, le désir de gagner est resté élevé. Alors que Fritz était assis à côté de Paul à la cantine après une victoire en ronde ouverte à Eastbourne en juin, il a réfléchi à la façon dont sa première rencontre avec son compatriote l’avait laissé dégonflé.

“La première fois que Tommy et moi nous sommes affrontés, c’était dans un tournoi national, et je suppose que ces gars-là étaient bien meilleurs que moi à l’époque. Ces gars avaient comme une compétition, peut-être Frances [Tiafoe] De plus, ils ont continué à jouer en même temps, ils avaient une compétition qui pouvait finir plus vite », a déclaré Fritz. « Tommy ne prenait même pas le match au sérieux avec moi. ‘Voyons qui peut battre les idiots le plus vite’, telle était la situation. Ce n’était pas génial, j’avais besoin de m’améliorer.

Une décennie plus tard, les améliorations apportées par Fritz sont évidentes pour le monde entier. Assis au No. 13 au classement Pepperstone ATP, le joueur de 24 ans est l’actuel numéro 1 américain. 1, mis en évidence par son premier titre ATP Masters 1000 à Indian Wells plus tôt cette année.

Paul s’est également épanoui sur le circuit au cours de la dernière année, remportant son premier titre au niveau du circuit à Stockholm en novembre, avant de grimper au sommet de sa carrière. 31 en août.

Opelka, quadruple championne de l’ATP Tour et star du Top 20, n’est pas surprise du succès des deux.

“Taylor est tellement optimiste tout le temps. Il a toujours été comme ça », a déclaré Opelka. « Un peu d’illusion et je ne dis pas ça comme une insulte. Vous regardez Wimbledon l’année dernière. Après Roland Garros en 2021, il a subi une intervention au genou et le médecin et le kiné ont dit non. Et il a dit : “Non, ça ira”, et c’est lui. Il est très optimiste, c’est pourquoi il est un tel compétiteur.

“Alors Tommy est un grand athlète. Physiquement il est très bon. Il est devenu plus fort et a porté son athlétisme naturel à un autre niveau. Sa capacité naturelle au tennis est hors du commun. Il lui a juste fallu un peu de temps pour acquérir la discipline.

Opelka pense que la clé de leur succès réside dans les différentes voies qu’ils ont empruntées dans le sport. Bien que cela ait réduit le temps qu’ils ont passé ensemble ces dernières années, le joueur de 24 ans estime que cela a été bénéfique pour leur carrière.

«Nous avons tous vieilli et maintenant nous avons tous notre propre entraîneur. Taylor et moi partageons toujours un physio. Taylor vient d’emménager à Miami, donc je le vois plus. Nous avons suivi nos propres directions, ce qui est une évolution normale », a déclaré Opelka, qui ne concourra pas à Cincinnati en raison d’une blessure. “Différents entraîneurs et configurations d’entraînement et juste faire les choses essentielles pour notre carrière. Il faut prioriser. »

Cependant, avec le trio parcourant le Tour ensemble chaque semaine, les opportunités de traîner dans diverses villes demeurent.

Avec Fritz un fanatique de jeux vidéo, Opelka intéressé par la mode et Paul par les sports nautiques, ils se plongent dans une gamme d’activités différentes lorsqu’ils passent du temps ensemble.

“Nous avons des intérêts similaires et des intérêts différents en même temps”, a déclaré Paul à ATPTour.com. “Reilly est passionné par la mode et l’art et Fritz adore ses jeux vidéo. Je n’ai jamais été trop là-dedans, mais je m’implique avec eux.

“J’ai eu mon temps à jouer à des jeux pendant la quarantaine. J’ai joué un peu en ligne avec Taylor, Call Of Duty, Fortnite. Leurs intérêts se sont en quelque sorte dissipés sur moi. Parfois je jouerai aux jeux vidéo avec Fritz, parfois j’irai voir de l’art avec Reilly. C’était cool. Je suis très heureux d’avoir des amis proches sur le Tour et ça a toujours été un groupe soudé.”

Avec le moral élevé, le trio visera de nouveaux succès tout au long de la saison et au-delà alors qu’ils cherchent à innover. C’est la nature du sport professionnel. Cependant, Fritz pense que leur succès jusqu’à présent doit également être célébré.

“Nous avons traversé tellement de choses”, a déclaré Fritz. “C’est fou de penser que vous avez grandi avec beaucoup de gens qui jouent au tennis, et que peu d’entre eux finissent par réussir professionnellement et nous avons tous pu venir et être sur le Tour. ensemble. C’est super.”

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