NASCAR aura une touche internationale à Watkins Glen, PROJECT91 fera ses débuts

ABU DHABI, ÉMIRATS ARABES UNIS - 12 DÉCEMBRE : Kimi Raikkonen de Finlande et Alfa Romeo Racing marchent sur la grille avant le Grand Prix F1 d'Abu Dhabi au circuit Yas Marina le 12 décembre 2021 à Abu Dhabi, Émirats arabes unis.  (Photo de Kamran Jebreili - Piscine/Getty Images) |  Getty Images


ABU DHABI, ÉMIRATS ARABES UNIS – 12 DÉCEMBRE : Kimi Raikkonen de Finlande et Alfa Romeo Racing marchent sur la grille avant le Grand Prix F1 d’Abu Dhabi au circuit Yas Marina le 12 décembre 2021 à Abu Dhabi, Émirats arabes unis. (Photo de Kamran Jebreili – Piscine/Getty Images) | Getty Images

Le parcours routier emblématique de Watkins Glen International dans le nord de l’État de New York a accueilli une myriade de séries de courses différentes au fil des ans, y compris des courses de Formule 1 pendant deux décennies dans les années 1960 et 1970, et a depuis été une étape emblématique des programmes NASCAR et IMSA. .

Il est donc peut-être tout à fait approprié que, pour la première fois dans l’histoire de la NASCAR Cup Series, un nombre record de sept pays différents soient représentés par les concurrents ce week-end lors du Go Bowling au Glen le 21 août (15 h HE aux États-Unis, MRN et SiriusXM Radio NASCAR); Y compris les multiples pilotes représentant les États-Unis, Daniel Suárez du Mexique, les as des voitures de sport Mike Rockenfeller d’Allemagne et Kyle Tilley d’Angleterre, le champion NASCAR Euro Series Loris Hezemans des Pays-Bas et une paire d’anciens pilotes de F1 Kimi Raikkonen, de Finlande et du talentueux pilote russe Daniil Kvyat.

L’implication de Raikkonen est le résultat d’une nouvelle relation avec le propriétaire de l’équipe NASCAR Justin Marks (Trackhouse Racing) espère construire entre la première série de NASCAR et certains des pilotes les plus renommés au monde d’autres disciplines de course. Raikkonen pilotera la No. 91 PROJECT91 Chevrolet, marquant les débuts de la troisième entrée à temps partiel de l’équipe – un concept innovant pour le sport en attirant une superstar mondiale comme Raikkonen sur la grille.

Pour Raikkonen, 42 ans, ce ne sera pas seulement ses débuts en NASCAR Cup Series, mais ce sera son premier départ en NASCAR depuis 2011 lorsqu’il a participé à une course NASCAR Xfinity Series et Camping World Truck Series au Charlotte Motor Speedway.

“Vraiment avant que tout le travail ne soit fait pour construire une marque et construire réellement ce qu’était PROJECT91, je devais trouver quelqu’un qui lui donnerait une légitimité immédiate et serait intéressé à le faire”, a expliqué Marks. “Et pour moi, très rapidement, c’était Kimi. Il s’intéresse évidemment à la NASCAR parce qu’il y a déjà participé. Et il vient de prendre sa retraite, donc il a le temps de le faire.

“La genèse de PROJECT91 était juste mon désir en tant que fan de course de voir des choses cool se produire dans la course”, a ajouté Marks. “Un pilote de Formule 1 qui vient en NASCAR et qui est compétitif au niveau de la Coupe est une bonne chose.”

Cela a certainement été la réception universelle de l’idée de Marks.

Avoir d’anciens pilotes de F1 en NASCAR n’est pas nécessairement nouveau. Juan Pablo Montoya a remporté 13 Grands Prix en six ans de compétition de Formule 1 (2001-06), puis a couru à plein temps au niveau de la NASCAR Cup Series de 2007 à 2012, remportant deux courses. En février dernier, le champion du monde de Formule 1 de 1997, Jacques Villeneuve, a participé au plus grand événement de NASCAR, le Daytona 500. Et Kvyat fera son deuxième départ en NASCAR Cup Series pour l’équipe Hezeberg après avoir concouru le 31 juillet au Indianapolis Road Course.

Mais l’idée d’avoir une liste tournante de pilotes de niveau championnat d’autres disciplines de course est une nouvelle approche du concept. Et il a été bien accueilli dans le monde de la course.

“Je ne cherchais pas à courir à nouveau, mais Justin est venu chez moi en Suisse et m’a convaincu à quel point il était sérieux quant à la mise en place d’un programme de premier ordre”, a déclaré Raikkonen, qui a piloté pour des équipes emblématiques telles que McLaren, Ferrari et Alfa Romeo au cours de sa célèbre carrière de 19 ans en F1.

« Ce sera amusant, mais c’est quelque chose que je prendrai très au sérieux. Je sais à quel point la NASCAR Cup Series est compétitive et ce sera un grand défi.

Un gros défi peut-être, mais Raikkonen se présentera en Amérique cette semaine pour équilibrer de lourdes attentes.

Romain Grosjean, un ancien pilote du Haas F1 Team qui a affronté Raikkonen en Formule 1 et qui est maintenant pilote à plein temps pour Andretti Autosport dans la série NTT IndyCar, croit fermement que Raikkonen est capable d’une bonne finition compétitive, sinon d’une victoire. Peu importe où Raikkonen termine, Grosjean dit que toute l’expérience est une situation gagnant-gagnant.

“Et je suis sûr qu’il sera chaleureusement accueilli par les pilotes”, a ajouté Grosjean. “C’est un champion du monde et il a eu une carrière incroyable. Et les gars savent que c’est un très bon pilote contre lequel ils peuvent rivaliser.

Kurt Busch, le champion de la NASCAR Cup Series 2004, serait d’accord avec Grosjean à ce sujet. Et Busch – pilote du No. 45 23XI Racing Toyota dans la série NASCAR Cup – est similaire à Raikkonen en ce sens qu’il a également participé à une grande variété de disciplines de course – de la classe Pro Stock de la National Hod Rod Association (NHRA) à la victoire de Rookie of the Race avec un 12th- place à l’Indianapolis 500 2014 dans la série NTT IndyCar.

“Je pense qu’il va bien faire”, a déclaré Busch sans hésitation. « Il fera une impression incroyable avec notre sport. Son professionnalisme et ce qu’il apporte du monde de la F1 et tout ce qu’il a fait dans sa carrière seront un bon coup de pouce rafraîchissant pour certains des gars à regarder et certains des gars contre lesquels courir.

Raikkonen a sauté dans une voiture de stock au Virginia International Raceway (VIR) la semaine dernière avant de se rendre à New York pour la course ce week-end. De plus, il a suivi une formation SIM, et déjà Raikkonen est optimiste quant à l’expérience.

“J’ai toujours aimé mes courses là-bas”, a déclaré Raikkonen à propos de son expérience aux États-Unis il y a dix ans. “J’espère que j’aurai une bonne conduite et que je m’amuserai bien.”

La simple opportunité d’élargir le pool de concurrents est une raison suffisante pour penser que l’équipe PROJECT91 sera couronnée de succès. C’est une excellente occasion pour les fans d’assister à une gamme de courses plus diversifiée et certainement acclamée.

“Je pense que l’intérêt a toujours été là, c’est simplement parce que NASCAR est si unique et qu’il est considéré dans le monde entier comme cette forme de course intéressante qui est énorme dans notre pays et qui n’existe nulle part ailleurs”, a déclaré Marks. “Je pense que pour les gens qui sont de vrais compétiteurs de sport automobile à ce niveau, ils aimeraient tous l’essayer et voir ce que c’est que de courir une course NASCAR parce qu’il n’y a rien d’autre au monde comme ça.

“Espérons que PROJECT91 est un tremplin pour une participation plus internationale au sport parce que nous allons montrer au monde du sport automobile que nous avons une voiture dans laquelle vous pouvez entrer et vous pouvez courir et être compétitif aussi longtemps que l’effort autour tu as raison.

“Alors, j’espère que c’est le début de grandes choses.”

–Service de fil NASCAR–

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