La Ward Burton Wildlife Foundation protège les terres sauvages et sert l’armée

La carrière de pilote NASCAR de Ward Burton s’est étendue sur la majeure partie des deux décennies. Il a remporté cinq courses Cup Series, dont le Daytona 500 2002, le Southern 500 2001 et quatre courses Xfinity avant de prendre sa retraite en 2007.

Contrairement aux pilotes qui remettent en question leur carrière après la conduite et s’ils peuvent se déconnecter du sport, Burton savait exactement où ses années restantes seraient concentrées.

En 1996, il a fondé la Ward Burton Wildlife Foundation, une organisation axée sur la sauvegarde des terres rurales et forestières contre le développement envahissant. Cette idée a commencé avec un terrain de 1 123 acres dans le comté de Halifax, en Virginie, près de chez lui. Un quart de siècle plus tard, la fondation supervise plus de 10 000 acres en Virginie et en Pennsylvanie.

Il y a plusieurs années, Burton a élargi la portée de la fondation en associant ses efforts à des organisations militaires. Il a travaillé pour protéger et préserver les terres adjacentes aux bases de la Garde nationale et, plus important encore pour lui, la WBWF soutient plusieurs initiatives conçues pour améliorer la vie des anciens combattants et des militaires en service actif.

Le prochain événement de ce que Burton appelle l’American Hero Program est prévu aujourd’hui dans une propriété de la WBWF près de Blacksburg, en Virginie. La fondation accueillera plus de 80 anciens combattants et militaires pour une journée de compétitions sportives en plein air (tir au pigeon d’argile et tir à l’arc, par exemple), de nourriture et de convivialité.

“J’ai quitté la course à mon apogée parce que je ne savais plus à qui faire confiance et parce que mon stock était en baisse”, a déclaré Burton, aujourd’hui âgé de 60 ans, à NBC Sports. « J’ai consacré toute ma vie d’adulte à essayer de faire une différence avec les ressources naturelles. La composante des anciens combattants en fait naturellement partie, les faisant sortir et les rassemblant. Même si nous sommes une organisation de conservation, nous savons qu’avec nos ressources, nous remercions les anciens combattants et leur fournissons des lieux de paix.

La connexion extérieure de Burton est venue naturellement. Il a parcouru les bois près de sa maison du sud de Boston, en Virginie, lorsqu’il était enfant et est retourné dans les forêts et les rivières après avoir abandonné l’université. Il a vécu pendant des mois dans une petite cabane dans ces bois alors qu’il essayait de savoir quoi faire de sa vie.

Finalement, avec le soutien de leurs parents, Ward et son jeune frère Jeff (également vainqueur de NASCAR et maintenant analyste pour NBC Sports) ont commencé à courir sur des pistes courtes de la région. Tous deux ont gravi les échelons et, en 1995, Ward a remporté sa première victoire en Coupe.

Même en tant que coureur à temps plein, Burton a conservé ses liens avec les bois et les rivières près de chez lui. Il a noué des amitiés avec des propriétaires fonciers de la région et deux hommes plus âgés qui possédaient une grande partie des terres ont décidé de céder leurs biens à Burton parce qu’ils étaient convaincus qu’il les protégerait du développement.

Cela a déclenché les débuts de la fondation de Burton.

“Toute la propriété est dans une certaine variété de conservation forestière”, a déclaré Burton. « Nous avons environ 1 200 acres en agriculture. Nous utilisons toutes nos terres pour aider les autres à apprendre et à profiter des programmes visant à améliorer la gestion des terres et la gestion de la faune.

“Pour presque chaque terrain que nous possédons, nous avons des programmes de sensibilisation des jeunes et encore plus de sensibilisation des anciens combattants.”

Burton a déclaré qu’il avait ajouté des programmes pour les vétérans militaires à ses efforts après avoir rencontré quatre membres de la Garde nationale lors d’une course à Indianapolis.

“Tous les quatre avaient été blessés au combat”, a-t-il dit. «Nous leur avons fait visiter et les avons amenés à notre transporteur et leur avons fait faire un tour en voiture de course. Il est venu naturellement de continuer à travailler dans ce domaine, et j’ai vu de mes propres yeux comment l’utilisation de l’extérieur et la réunion de ces hommes et femmes créent une atmosphère de guérison.

Burton a commencé la fondation essentiellement par lui-même, mais compte maintenant quatre employés à temps plein et de nombreux bénévoles. Les sponsors soutiennent les programmes par des dons financiers.

Burton conserve ses liens avec la course grâce à son fils, Jeb, un habitué de la série Xfinity. Jeb a marqué sa seule victoire en série la saison dernière à Talladega.

“C’est parfois difficile de voir ce qu’il doit traverser avec les efforts qu’il y met”, a déclaré Burton. « Tout dépend des ressources. Il a d’excellents partenaires et ils lui sont fidèles. Il a besoin de ce partenaire pour le faire passer au-dessus du bord. Il garde la tête haute. Personne ne va le surpasser.

Burton visite occasionnellement les speedways les week-ends de course, mais suit principalement la carrière de son fils à la télévision.

Cette expérience s’est avérée mouvementée le mois dernier lorsque Jeb a fait partie d’un accident impliquant plusieurs voitures à Pocono Raceway. Sa voiture a heurté le mur extérieur des stands, s’est renversée et a glissé le long du tronçon avant. Il n’a pas été blessé, mais l’épave était effrayante.

“Ma femme sautait de haut en bas”, a déclaré Ward. “Bien sûr, ça aurait pu être pire. Comme tout le monde, j’espérais qu’il n’y aurait pas d’incendie à ce moment-là et qu’il ne serait pas touché alors qu’il était à l’envers. Les voitures sont beaucoup plus sûres qu’elles ne l’ont jamais été, mais le sport est toujours dangereux, et cela ne va pas être supprimé.”

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