Coco Gauff contre. Naomi Osaka pourrait être une rivalité en devenir

Peut-être que, dans quelques années, si Coco Gauff continue à accomplir le destin que certains lui ont prédit, sa victoire sur Naomi Osaka, 6-4, 6-4, jeudi soir, servira de moment de passage de flambeau.

Ou peut-être que ce ne sera que le chapitre 4 d’une rivalité qui durera des décennies. Chris Evert et Martina Navratilova ont disputé 80 matchs dans les années 1970 et 1980, 60 fois en finale. De nombreux fans de tennis espèrent quelque chose comme ça de Gauff et d’Osaka, surtout après la victoire nerveuse de Gauff à San Jose, en Californie, au Silicon Valley Classic, l’un des nombreux tournois de mise au point pour l’US Open.

Gauff, qui n’a encore que 18 ans même si elle semble être là depuis un moment maintenant – parce que, eh bien, elle l’a été – a pris la tête, martelant son service puissant, d’autant plus qu’elle a scellé le dernier match du premier set . Elle avait l’air d’aller vers la victoire, construisant une avance de 5-1 secondes. Osaka servait à 0-40.

Mais Osaka, quadruple championne du Grand Chelem qui revient d’une blessure au tendon d’Achille qu’elle a subie au printemps, a repris vie. Elle a sauvé quatre balles de match dans ce match, puis trois autres au cours des deux suivantes alors qu’elle réduisait le déficit à 5-4 avant que Gauff ne mette finalement le match de côté.

“Vous connaissez certains joueurs, peu importe le score, ça va être difficile”, a déclaré Gauff par la suite. “C’est Noémie. Elle aurait pu facilement jeter l’éponge, mais elle ne l’a pas fait.

Après la fin, Osaka a déclaré qu’elle s’était rendu compte pendant le match que depuis longtemps, elle laissait les gens la traiter de “faible mentalement”.

“J’ai oublié qui j’étais”, a déclaré Osaka, qui a 24 ans et a pris plusieurs mois de congé l’année dernière pour s’occuper de sa santé mentale. « J’ai l’impression que la pression ne me bat pas. Je suis la pression.

Il y a beaucoup de tournois de tennis professionnels au cours de l’année qui sont éminemment sautables pour un certain nombre de raisons – enjeux faibles, manque de star, pas beaucoup d’argent en jeu. Mais le Silicon Valley Classic de cette année a dépassé de loin son poids. Un tirage au sort empilé – les meilleures femmes pourraient choisir de jouer cette semaine dans la torride Washington, DC ou la Californie du Nord tempérée – a livré des affrontements dignes des derniers tours des tournois du Grand Chelem depuis le début.

Gauff contre. Osaka était un match de huitièmes de finale. Gauff, classé 11e, a perdu vendredi soir en quarts de finale, 7-6 (4), 6-2, contre l’Espagnole Paula Badosa, quatrième classée, vainqueur de l’Open BNP Paribas de l’an dernier à Indian Wells, en Californie. Mais c’était un match que Gauff savourait pour un certain nombre de raisons.

“Des joueurs coriaces et jouer des têtes de série comme celle-ci dans les tournois d’échauffement pour l’US Open, c’est ce que je demande”, a-t-elle déclaré jeudi soir.

Parce que Gauff est encore si jeune, chaque match est à la fois un événement sportif singulier et une partie d’un processus plus large. Elle a atteint sa première finale en simple du Grand Chelem à Roland-Garros en juin, où elle a perdu contre la n°1 mondiale. 1, Iga Swiatek de Pologne. Elle est tombée au troisième tour à Wimbledon dans une rude bataille contre Amanda Anisimova, une autre jeune Américaine montante.

Gauff a déclaré jeudi soir qu’elle avait appris de la défaite contre Anisimova que même contre un puissant joueur de fond de court, elle devait rester agressive et ne pas assumer le rôle de contre-puncheur. Elle a passé les trois dernières semaines à s’entraîner jusqu’à huit heures par jour en Floride pour se préparer au swing d’été sur terrain dur en Amérique du Nord. Elle a dit qu’elle sentait que le travail portait ses fruits contre Osaka, l’un des plus grands défenseurs du jeu.

“Je gagnais les rallyes plus qu’elle”, a-t-elle déclaré à propos d’Osaka. “Il reste encore beaucoup à faire avant l’US Open, mais c’est un bon début pour moi.”

Dans le même temps, il y a eu plusieurs moments jeudi soir où Gauff a déclaré qu’elle avait reçu un rappel sain qu’elle ne se limitait pas aux victoires et aux défaites. Gauff et Osaka s’expriment régulièrement sur des questions sociales, notamment les droits de l’homme, la violence armée et le droit à l’avortement. En entrant sur le terrain, les joueurs ont vu un fan tenant une pancarte montrant des photos d’eux deux et les mots “Merci d’être vous”.

“Ce genre de messages est vraiment important pour nous”, a déclaré Gauff. “Cela montre que les gens ne nous soutiennent pas seulement à cause de notre carrière, mais aussi à cause de ce que nous faisons en dehors du terrain.”

Et pour ce que ça vaut, Gauff et Osaka sont maintenant à égalité avec deux victoires chacun.

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