Serena Williams est la plus grande athlète que j’aie jamais vue. Vous aussi.

Serena Williams, des États-Unis, réagit lors du match de premier tour des dames contre Harmony Tan, de France, aux Championnats de Wimbledon au All England Lawn tennis and Croquet Club à Londres, Royaume-Uni, le 28 juin 2022. Ancienne numéro un mondiale du tennis féminin Serena Williams a annoncé son intention de prendre sa retraite après l'US Open, qui débutera à New York le 29.  Serena Williams, 40 ans, a remporté 23 titres du Grand Chelem.

Serena Williams, des États-Unis, réagit lors du match de premier tour des dames contre Harmony Tan, de France, aux Championnats de Wimbledon au All England Lawn tennis and Croquet Club à Londres, Royaume-Uni, le 28 juin 2022. Ancienne numéro un mondiale du tennis féminin Serena Williams a annoncé son intention de prendre sa retraite après l’US Open, qui débutera à New York le 29. Serena Williams, 40 ans, a remporté 23 titres du Grand Chelem.
Photo: Le Yomiuri Shimbun (PA)

J’ai atteint un âge chanceux en tant que fan de sport où je peux me souvenir des carrières des plus grands de plusieurs générations. J’ai vu à la fois LeBron et MJ dans leurs primes (et contrairement à beaucoup de chats trop jeunes pour se souvenir de ce dernier jeu, je n’ai aucune utilité pour un festival de prise de vue “qui était le meilleur”). J’ai vu Barry Bonds jouer en tant que Pirate et Géant, Ken Griffey Jr., A-Rod et Big Papi sur le diamant. J’ai regardé Tom Brady, Peyton Manning, Lamar Jackson et Patrick Mahomes. Je les ai tous vus jouer en direct, dans l’arène.

Aucun d’entre eux n’est aussi bon athlète que Serena Williams. Écoutez-moi.

Ce n’est pas un argument contre la grandeur de l’un de ces athlètes, leurs immenses dons physiques ou leurs réalisations. Le fait que LeBron et Brady jouent toujours à un niveau élevé à la fin de la trentaine et au milieu de la quarantaine, respectivement, est stupéfiant, même en tenant compte des progrès de la nutrition, de l’entraînement et de la médecine sportive qui permettent désormais aux joueurs d’élite de rester compétitifs à un âge plus avancé. Mais ces deux joueurs, ainsi que presque tous les autres athlètes figurant sur les listes GOAT de la plupart des fans, dominent les sports d’équipe, où leur succès ne peut être séparé de leurs acteurs de soutien. LeBron avait besoin de D-Wade et Chris Bosh pour surmonter la bosse de la finale de la NBA et bien que Brady ait remporté une bague sans son, ahem, partenaire dans le crime Bill Belichick, la tache de Spygate le suivra dans le Hall of Fame.

Le statut de Williams en tant que plus grande athlète de son temps a été atteint en dirigeant un sport individuel, en ne s’appuyant que sur sa propre capacité à imposer sa volonté à quiconque se trouvait de l’autre côté du filet. Pendant la majeure partie des deux décennies, elle n’a pas seulement battu ses adversaires, elle les a submergés. Pas de poseurs de lignes pour créer une poche propre. Pas d’aide. Aucun support de course pour réaliser une mauvaise performance du monticule jusqu’aux dernières manches. Juste Serena, sa raquette et son excellence sur terre battue ou herbe.

En cours de route, elle a consommé la majeure partie de l’oxygène alloué à son sport dans la culture au sens large. Elle est devenue omniprésente, rejoignant LeBron et Kobe et sa sœur Venus parmi la courte liste des athlètes américains dont le prénom est assez pour ouvrir n’importe quelle porte dans le monde. Et ces portes ne sont pas simplement déverrouillées ; ils ont été grands ouverts. L’essai Vogue de Williams annonçant sa retraite note qu’une grande partie de son “évolution” loin du tennis consiste à se concentrer sur Serena Ventures, sa propre société de capital-risque, qui, selon elle, cette année seulement a levé 111 millions de dollars en capital à déployer. Il n’est pas rare que des athlètes d’élite passent d’endosseurs à investisseurs alors qu’ils sont encore dans le jeu. Mais peu, voire aucun, ont déployé des opérations de capital-risque à cette échelle ; James, avec ses partenariats avec Warren Buffett et le Fenway Sports Group, pourrait être le seul contemporain qui s’en rapproche.

Williams’ 23 titres du Grand Chelem dépassent tout autre athlète dans l’histoire de son sport, masculin ou féminin. Mais ce n’est qu’une partie de l’histoire de sa nature compétitive. Elle est a également atteint 10 autres finales du Grand Chelem, pour un total de 33 apparitions sur la plus grande scène de son sport et un taux de victoire stupéfiant de 69,7 % dans ces matchs. Tiger Woods, dont l’ascension en début de carrière a suivi celle de Williams à la fin des années 90 et au début des années 2000, continue de jouer mais est du côté descendant de sa domination depuis au moins une décennie. Ces jours-ci, il est toujours un tirage au sort pour les spectateurs mais presque jamais une menace de gagner. Serena était et est toujours dedans.

Peut-être que le seul autre athlète à rivaliser avec la domination de Williams est Floyd Mayweather, le boxeur qui a mis fin à sa carrière invaincue. Comme Williams, Mayweather a dominé la concurrence dans son sport, faisant souvent paraître ses adversaires idiots avec une combinaison de vitesse et de contre-coups qui donnait souvent l’impression qu’il jouait aux échecs aux dames de ses rivaux.

Le sport de Mayweather, comme le tennis, est aussi une compétition sans frontières géographiques. Mais certains des plus grands combats de Mayweather – contre Shane Mosely et le plus célèbre, Manny Pacquaio, pour n’en nommer que deux, sont survenus plus tard dans sa carrière contre des combattants au-delà de leurs apogées. Son combat avec Canelo Alvarez était un match contre un jeune mâle surpassé qui n’avait pas encore grandi dans la domination livre pour livre dont Alvarez jouit maintenant. Williams a battu des joueurs de loin son aîné au début de sa carrière et a écrasé des joueurs plus jeunes et mieux classés à mesure qu’elle vieillissait.

Et n’oublions pas qu’elle a remporté son 23e Grand Chelem en 2017 alors qu’elle était enceinte de cinq mois. Votre favori ne pourrait jamais.

Williams quittera le tennis en tant que joueuse la plus décorée, mais son véritable héritage sera l’athlète la plus complète de sa génération. Aussi formidables soient-ils, la plupart de ses contemporains ne sont même pas proches de la place qu’elle occupe dans l’histoire aux côtés de noms comme Ali, Abdul-Jabbar, Clemente et Robinson. Si vous n’avez pas fait attention tout ce temps, vous voudrez peut-être vous faire la faveur de ne pas manquer son dernier match.

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