Mike Harmon Racing continue de « mener le combat » dans une saison tumultueuse

Par Dustin Albinos

Regardez autour du garage de la série Xfinity et l’équipe Mike Harmon Racing se démarque. Contrairement à tous ses concurrents, l’équipe, qui compte trois employés à temps plein, amène ses voitures sur la piste dans une remorque à col de cygne.

Bien que la remorque de 53 pieds soit d’une longueur similaire à celle des autres équipes, elle n’est certainement pas aussi glorifiée. Les voitures de l’équipe sont également noires la plupart du temps. Et c’est OK.

“Je n’ai pas encore vu de transporteurs courir sur l’hippodrome”, a déclaré Harmon, assis à l’avant de son camion de passagers qui tire la remorque.

Les deux dernières saisons pour MHR ont été des années de carrière pour l’équipe. Après avoir lutté une fois pour se qualifier dans les courses et avoir souvent été une entrée de départ et de parc, les Nos. 47 et 74 voitures se disputaient constamment les 20 premières places. Au Kentucky en 2020, Kyle Weatherman a valu à MHR son tout premier top 10 lors du 280e départ de l’équipe. Lors de la course du printemps 2021 à Phoenix, Bayley Currey a amélioré le meilleur résultat de l’organisation, septième place, un an après avoir échoué à se qualifier au même endroit avec la même équipe.

L’équipe, bien qu’elle n’ait pas réussi à se qualifier collectivement dans six épreuves l’année dernière (les deux voitures étaient DNQ au Circuit of The Americas, Charlotte et Road America), a finalement atteint son rythme, car Harmon avait amené des voitures sur la piste pendant plus d’un an. décennie.

” Heureusement qu’ils étaient [good years] parce que cela nous aide à rester », a déclaré Harmon à propos de 2020 et 2021.« Ce que les gens ne réalisent pas, c’est que j’ai des constructeurs de moteurs que je dois payer, des cintres que je dois payer et acheter des pièces de carrosserie. Tout roule en descente, donc si je fais faillite, cela les affecte également.

Certes, Harmon n’a jamais beaucoup réfléchi à la fermeture de son équipe. Mais 2022 l’a sûrement mis à l’épreuve.

Avant la saison, Harmon a déclaré qu’il avait des accords dans un endroit qui ont échoué avec des pilotes financés. L’équipe a inscrit Gray Gaulding et Tim Viens pour Daytona, sachant que faire participer ses deux voitures à la course serait un « longshot ». Aucun des deux pilotes ne s’est qualifié pour l’ouverture de la saison. À l’avenir, Harmon a fait appel au vétéran Brennan Poole en tant que pilote principal, croyant en sa capacité de qualification.

MADISON, ILLINOIS – 04 JUIN: Brennan Poole, pilote de la Toyota # 46 G2G Racing, salue les fans sur scène lors des présentations des pilotes avant la NASCAR Camping World Truck Series Toyota 200 au WWT Raceway le 04 juin 2022 à Madison, Illinois.  (Photo de Jeff Curry/Getty Images) |  Getty Images
(Photo de Jeff Curry/Getty Images) | Getty Images

“[Harmon] m’a appelé en janvier et ils essayaient de trouver quelque chose pour l’année », a déclaré Poole. “Alors je me suis arrêté au magasin un jour et j’ai tout regardé et nous avons parlé face à face.”

Le premier départ prévu de Poole était à l’Auto Club, mais il n’a pas pu faire un tour de qualification en raison d’une panne mécanique. Cela a retardé ses débuts dans le No. 47 Chevrolet jusqu’à la semaine suivante à Las Vegas, où il a couru le 33e temps, une position de départ garantie. Au 3e tour, le moteur tombe en panne.

Sur les quatre premiers départs de Poole avec l’équipe entre Las Vegas et Charlotte, il a abandonné à chaque fois, tout cela à cause de pannes mécaniques. En 16 tentatives cette année, il n’a pas réussi à se qualifier pour 11 courses, tandis que le champion du CARS Late Model Tour, Bobby McCarty, a été DNQ lors de sa seule tentative au New Hampshire.

“Ce fut un parcours difficile à cause de pannes mécaniques, ce qui nous a empêchés de faire les courses”, a ajouté Poole. «Nous nous sommes battus à travers tout cela. Nous continuons à nous battre.

«Nous devons juste rester positifs et continuer à travailler. Les gars ont fait ça, et je crois que nous allons surmonter l’obstacle ici. Vous devez continuer à vous battre avec ce que vous avez et aider à amener le programme là où il doit être.

Lors de départs ponctuels, Ryan Vargas a conduit le No. 47 Chevrolet à Portland, avec Brandon Brown pilotant la voiture sur le parcours routier d’Indianapolis. Avec le No. 47 n’ayant que huit départs cette saison, c’est Vargas qui a signé le meilleur résultat de l’équipe avec une 23e place.

Avec l’ajout de plusieurs équipes compétitives à la série en 2022, Harmon savait que la saison pourrait être difficile. Il ne s’attendait pas à ce que son équipe rate autant de courses, bien que certaines d’entre elles ne soient que des circonstances malheureuses comme Poole qui a crevé un pneu à Pocono.

LONG POND, PENNSYLVANIE - 23 JUILLET : Brennan Poole, pilote de la # 47 AutosbyNelson/Solid Rock Chevrolet, conduit pendant les qualifications pour la série NASCAR Xfinity Explorez les Pocono Mountains 225 à Pocono Raceway le 23 juillet 2022 à Long Pond, Pennsylvanie.  (Photo de Logan Riely/Getty Images) |  Getty Images
(Photo de Logan Riely/Getty Images) | Getty Images

Ce qui se passe vraiment sous la peau de Hamron, c’est lorsqu’une équipe de Coupe organise une course pour faire vivre l’expérience de ses pilotes, malgré une voiture Xfinity ne conduisant en rien à un châssis Next Gen. Cela met une petite équipe, comme MHR, dans une impasse.

“S’ils veulent venir s’entraîner et utiliser Xfinity comme banc d’essai, je pense qu’il devrait y avoir quelques places pour des voitures comme ça, qui ne reçoivent pas de bourse [money], il a dit. “S’ils gagnent la course, le gars qui termine deuxième – s’il est un habitué de Xfinity – devrait obtenir la première place. Ils viennent prendre notre argent et cela ne veut rien dire pour eux parce qu’ils dépensent bien plus que ce qu’ils reçoivent. Le peu que la bourse représente pour eux est énorme pour nous.

« Il y a des familles qui vivent de ces voitures de course. Je pense qu’il y a une meilleure façon de le faire que la façon dont nous le faisons.

Lorsqu’on lui a demandé si cela faisait simplement partie de la course, Harmon a déclaré: “C’est comme si je prenais ma voiture et que j’allais gérer des stocks de rue, pour mettre les choses en perspective et renvoyer certains de ces gars à la maison.”

L’équipe peut faire la lumière sur certains points positifs de l’année. À Charlotte, Poole s’est qualifié 19e, à égalité pour le deuxième meilleur effort de qualification de l’histoire de l’équipe (l’équipe a de meilleures positions de départ en fonction de la métrique de qualification utilisée en 2020 et 2021).

“Il y a eu beaucoup de choses que nous avons faites cette année qui ont été assez impressionnantes pour ce avec quoi nous travaillons”, a déclaré Poole. “Lorsque [Harmon] a été dans la bonne situation et avait d’autres bons pilotes dans la voiture et avait un peu de financement derrière, l’équipe a bien couru.

« Je pense que Mike et son programme ont besoin d’un peu plus de soutien financier et il travaille sur tout cela. Si nous pouvons tous nous muscler à travers cette tempête, nous pouvons obtenir ceci [No.] 47 voitures de retour dans une position où nous pouvons avoir des chances de courir dans le top 20 et [Harmon] peut continuer à construire ce programme.

Quoi qu’il en soit, Harmon n’abandonnera pas la course. S’il devait faire ça, il l’aurait fait depuis longtemps.

2022, considère-t-il, comme une bosse sur la route, sans toutefois hésiter à voir à quel point l’année a été frustrante.

“Ce fut l’année la plus difficile que nous ayons eue depuis longtemps”, a-t-il déclaré. «Nous avons déjà traversé des moments difficiles; nous survivrons.

“Quand je jetterai l’éponge, j’aurai fini. Mais je ne vais pas faire ça. Je ne suis pas arrivé là où j’en suis en me retournant. Je vais me battre tant que je suis en bonne santé.

En fin de compte, Harmon espère avoir des pilotes financés dans la voiture pour la saison 2023. Il a déjà été dans une position similaire, déclarant: «Je sais comment être économe avec un dollar et comment le faire fonctionner pour moi et ne pas gaspiller d’argent. Nous pouvons faire beaucoup plus avec beaucoup moins et les gens du garage le savent.

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