Comment les pilotes de NASCAR restent-ils affûtés loin de la piste de course ? Des heures et des heures de jeux vidéo

“C’est en forgeant qu’on devient forgeron.” C’est ce que vous vous dites lorsque vous lancez des spirales dans un vieux pneu, en rêvant de la NFL, ou en tirant des rondelles contre la porte du garage et en imaginant hisser la coupe Lord Stanley.

Comment arriver à être parfait, cependant, si ce que vous devez pratiquer, c’est plier une voiture de stock de 3 300 livres à votre guise? Après tout, il n’y a pas de moyen facile (ou légal) de monter dans une voiture de la NASCAR Cup Series et de faire la course avec vos amis dans le quartier.

Eh bien, il n’y en avait pas. Avec l’avènement des courses sur simulateur, cependant, cela change – et rapidement.

Comme tous ceux qui ont joué avec la dernière PlayStation ou Xbox peuvent en témoigner, les jeux vidéo sont plus réalistes, plus réalistes et plus immersifs que jamais. Le matériel de jeu d’aujourd’hui est si avancé que des titres célèbres comme Forza et Gran Turismo peuvent reproduire avec précision l’expérience d’une vraie course sur de vrais circuits.

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Si ces franchises de consoles ouvrent les portes de la course sur simulation au joueur de tous les jours, les offres réservées aux PC telles que iRacing et rFactor 2 vont encore plus loin.

“J’ai découvert iRacing juste par une simple recherche sur Google”, Anthony Alfredo, pilote de l’Our Motorsports No. 1 23 Entrée de la série Xfinity, a déclaré à ESPN. “J’ai fini par acheter un de ces ensembles de volants et de pédales Logitech pour jouer sur mon bureau, et aussi simple que cela, pour quelques centaines de dollars, je faisais des courses de simulation.”

iRacing est sans doute le plus grand nom du monde en constante expansion des courses de sim. On dit qu’il compte 225 000 abonnés actifs, dont des pilotes de pratiquement toutes les grandes séries de courses au monde : NASCAR, Formule 1, IndyCar et plusieurs autres. Le pilote McLaren Lando Norris a longtemps été trouvé en train de flâner dans les lobbies iRacing, et le champion de F1 2021 Max Verstappen ainsi que le champion 2005 et 2006 Fernando Alonso ont également été repérés dans ses courses.

Rajah Caruth est un autre avec une expérience de simulation significative. Le joueur de 20 ans participe à la série ARCA Menards avec Rev Racing en 2022, et il participe à certains événements de la série Camping World Truck avec Spire Motorsports et à un calendrier limité de la série Xfinity avec Alpha Prime Racing.

Et c’est grâce à iRacing qu’il est arrivé ici.

“La NASCAR est l’endroit où je voulais courir, et je voulais juste courir dans la vraie vie depuis que je suis petit, et donc la seule façon de le faire, je pensais, était de faire la course en ligne”, a déclaré Caruth à ESPN. “Il n’a jamais été question de courir en ligne pour le plaisir, comme si cela n’avait jamais été mon objectif en commençant sur iRacing, mais je savais que c’était une passerelle pour commencer à courir.”

C’est plus qu’une passerelle, cependant. iRacing est si réaliste que la société a travaillé avec NASCAR pour développer de nouveaux circuits comme la piste d’un quart de mile utilisée au LA Coliseum en février et le circuit routier de Chicago qui fera ses débuts en juillet prochain. La simulation de course est devenue un outil de développement inestimable – pour les pilotes, les équipes et le sport dans son ensemble.

La tendance dans le sport automobile à travers le monde au cours des deux dernières décennies a été une baisse constante du temps d’essai et des séances d’entraînement. Cela réduit les coûts – en théorie, du moins – et garantit que le public a droit à plus d’action sur la piste avec quelque chose en jeu, qu’il s’agisse de courses de chaleur supplémentaires ou de séances de qualification plus élaborées.

“Je suis un pilote de la NASCAR Cup Series, l’un des 40 au monde, et comme je n’ai couru que la moitié de la saison en 2020 sur Xfinity, je n’avais toujours pas été sur beaucoup de ces pistes”, a déclaré Alfredo. “Je repense à l’un d’eux, Sonoma, c’est un parcours routier, et je prends le drapeau vert et je n’avais même jamais vu l’endroit. C’est donc là que le simulateur a été plus bénéfique que jamais. Je ne l’ai jamais vu jouer un si grand rôle dans ma carrière.”

Au cours de notre conversation, Caruth a ouvert Virtual Racing School, un outil en ligne qui répertorie chacun de vos mouvements dans iRacing et offre une télémétrie détaillée (qu’il dit qu’il compare souvent avec des coéquipiers du monde réel pour des informations supplémentaires) et un coaching de pilote, et commence pour répertorier le temps qu’il a passé dans différentes voitures sur plusieurs circuits différents ces derniers jours.

“J’ai conduit une heure et demie au cours de la dernière journée à Watkins Glen … parce que nous y allons dans quelques semaines”, a déclaré Caruth, “et j’ai fait une heure et demie au cours des deux derniers jours à Michigan, parce que c’est ma prochaine course en ARCA.”

Alfredo a déclaré qu’en moyenne, la plupart des pilotes de NASCAR effectueront environ 10 heures de travail dans le simulateur chaque semaine. Certains, notamment sur les grandes équipes équipées de sim rigs personnalisés développés par des constructeurs automobiles tels que Ford, Chevrolet ou Toyota, passeront encore plus de temps derrière le volant virtuel.

Ce que les plus grandes équipes de NASCAR peuvent offrir, ce sont des équipements de plusieurs millions de dollars, le résultat d’années de recherche et développement payées par certains des plus grands constructeurs automobiles du monde. Et bien qu’il n’y ait aucun doute sur la précision et la finesse incalculables de ces simulateurs, à la base, ce qu’ils offrent sont les mêmes sensations que vous trouverez dans les configurations coûtant des dizaines de milliers de dollars dans les maisons de divers conducteurs et l’entrée de gamme. Ensembles de roues et de pédales de 300 $ disponibles chez n’importe quel détaillant d’électronique.

Et c’est une ligne transversale, du jeu vidéo aux heures de grande écoute, que vous ne trouverez nulle part ailleurs dans le sport.

“Je pense que venant juste de la course sur sim et de devenir un pilote du monde réel, c’est plutôt cool de dire que j’ai construit mon premier ordinateur à 12 ans, et c’est le premier ordinateur sur lequel j’ai commencé la course sur sim. Et de la course sur mon ordinateur , je suis allé participer au Daytona 500 quelques années plus tard”, a déclaré Alfredo. “C’est assez fou, parce que vous n’entendez personne jouer à Madden puis devenir le quart-arrière d’une équipe du Super Bowl.”

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