À l’US Open, Serena Williams a changé la donne

En 1998, lorsque Serena Williams a fait ses débuts en simple à l’US Open, il était typique de voir une foule de nombreux visages blancs regarder de nombreux joueurs blancs.

Au cours des années qui ont suivi, elle a fait plus que toute autre personne pour transformer ces terrains de tournois du Queens en un environnement plus inclusif, où un nombre croissant de femmes et de filles de couleur, dont certaines ont continué à jouer et à gagner dans l’événement, joignez-vous à la fête chaque année.

Tout en émergeant comme le visage du tennis, Williams, avec sa sœur aînée Venus, a changé les visages du tennis.

“C’est une sensation formidable de le voir”, a déclaré Martin Blackman, directeur général du développement des joueurs et des entraîneurs de l’Association de tennis des États-Unis. “J’attribue cela à Serena et Vénus. Ils ont complètement changé le récit.

Le père de Blackman a assisté à l’US Open à Forest Hills, Queens, pour voir Althea Gibson à la fin des années 1950, et était l’un des trois fans noirs présents, a-t-il dit à son fils. Lorsque Blackman est allé à l’US Open pour la première fois 20 ans plus tard en tant que fan, il y avait plus de spectateurs noirs que ce que son père a vu, mais rien de tel que maintenant, en grande partie grâce aux Williams. Blackman est allé au tournoi plus tard, en tant que représentant des joueurs en 1999, l’année où Serena a remporté son premier titre majeur en simple à 17 ans.

“J’ai eu le privilège de travailler dans l’espace junior à cette époque, et j’ai progressivement commencé à voir de plus en plus de filles afro-américaines et de garçons afro-américains venir dans nos camps”, a-t-il déclaré. “Et le fil conducteur était l’inspiration et l’effet de démonstration que Serena et Venus ont fourni. C’était le point d’inflexion. Cela a changé la donne.

En un quart de siècle, Serena Williams a dominé l’US Open, remportant six titres en simple et atteignant quatre autres finales en simple. remportant deux titres en double, avec Venus; et remporter un titre en double mixte. Elle s’est également éteinte de façon spectaculaire à plus d’une occasion.

Pour chaque titre, il y avait un nombre incalculable de joueurs, comme Sloane Stephens, Madison Keys, Naomi Osaka, Coco Gauff et d’autres, dont la passion pour le jeu a été enflammée par le charisme fougueux et sans vergogne de Williams.

Il y a eu des victoires révolutionnaires, des défaites choquantes, des explosions émotionnelles et des heures de tennis passionnantes et inspirantes, qui touchent toutes à leur fin. Williams a écrit dans un article de couverture du magazine Vogue, publié en ligne mardi, qu’elle s’éloignait du tennis pour se concentrer sur d’autres activités, notamment la croissance de sa famille.

“J’ai commencé à jouer au tennis dans le but de gagner l’US Open”, a-t-elle écrit.

Elle a atteint cet objectif, et bien plus encore. À une époque du sport où les hommes américains ont faibli, elle porte plus que la charge des aspirations nationales en matière de tennis.

Williams avait 16 ans, des perles dans les cheveux, lorsqu’elle a disputé son premier match en simple à l’US Open, battant Nicole Pratt et se qualifiant pour le troisième tour. Mais étant Serena Williams, elle est repartie avec un titre, remportant le double mixte avec Max Mirnyi.

“Même à cet âge, on pouvait voir son talent et son athlétisme”, se souvient Mirnyi, 45 ans. «Je remarquais qu’à chaque fois qu’elle revenait frapper le ballon, les adversaires étaient de retour sur leurs talons. Ils ont littéralement reculé.

Le père de Mirnyi, Nikolai, était chargé d’organiser le couple deux mois plus tôt à Wimbledon. Il a demandé à Richard Williams, le père de Serena, et en quelques jours, les deux avaient remporté leur premier tournoi. Selon Mirnyi, les seules choses qui pouvaient les arrêter étaient les avertissements et les pénalités de points que les arbitres de chaise imposaient lorsque des perles tombaient des cheveux de Williams et tombaient sur le terrain.

“Je n’arrêtais pas de dire : ‘Nous ne voulons pas perdre de points à cause des billes'”, se souvient Mirnyi. “Et elle disait juste, ‘Oh, c’est OK.’ Et c’était.”

Mais un titre en simple était sa mission. Son premier championnat majeur en simple a eu lieu à l’US Open de 1999 lorsqu’elle a battu Martina Hingis en finale au stade Arthur Ashe pour devenir la première femme noire à remporter un tournoi du Grand Chelem depuis Gibson, qui en a remporté cinq, dont les US Open de 1957 et 1958.

Après avoir gagné, elle a mis ses mains sur son cœur et a pu être vue en train de dire: “Oh mon Dieu, j’ai gagné, oh mon Dieu.” Plus tard, elle s’est entretenue par téléphone avec le président Bill Clinton et sa fille Chelsea.

En 2001, les fans ont vu le premier des duels maladroits de la soeur Williams lors d’une finale majeure, remportée par Venus Williams. L’année suivante, Serena Williams a capturé des rematchs à Roland-Garros, à Wimbledon et à l’US Open.

Il faudrait six ans avant qu’elle ne batte Jelena Jankovic pour le titre de l’US Open 2008, qui a été suivi en 2009 par une poussée sur le terrain qui a brusquement mis fin à son match de demi-finale avec Kim Clijsters. Williams avait été appelé pour une faute de pied qui a créé une balle de match, puis a accosté la juge de ligne. Williams s’est vu infliger un point de pénalité, ce qui a donné le match à un Clijsters stupéfait, qui a remporté le tournoi.

Williams a remporté trois titres consécutifs à partir de 2012; en 2015, elle est entrée à New York avec un air imbattable. Elle avait remporté les trois événements majeurs précédents cette année-là, et gagner le quatrième lui aurait donné le très convoité Grand Chelem. Mais la pression s’est avérée trop forte et elle a été contrariée en demi-finale par une Italienne non classée, Roberta Vinci.

Sa finale de l’Open 2018, contre Osaka, a été gâchée par une dispute longue et intermittente entre Williams et l’arbitre de chaise, Carlos Ramos, qui a initialement déclenché le tumulte en appelant une violation du code sur Williams parce que son entraîneur lui faisait signe depuis les sièges. L’argument s’est ensuivi sur deux changements et lui a valu de perdre un match, et sa concentration, permettant à Osaka de remporter son premier titre majeur au milieu d’une cascade de huées et de moqueries.

Les spectateurs étaient carrément du côté de Williams, et le sont toujours. Mardi, après l’annonce de la retraite de Williams, 13 000 billets avaient été vendus à 15 heures, a indiqué l’USTA. Comme c’est le cas depuis des années, les fans afflueront à nouveau vers l’US Open, car Serena, avec Venus, a fait de Flushing l’un des meilleurs spots du pays pour voir en personne un héros noir célèbre et révolutionnaire.

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